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在线服务在何时死亡

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迈克尔杜里诺接近1999年10月1日晚的时候,有一种萦回的恐惧感。在11年后,终于到了推出Prodigy Classic这个商业在线服务的时候了,Prodigy Classic帮助他从一个勇敢的新贵变成了一个全国性的巨人。

“这是非常苦乐参半,非常难过,”该公司的资深项目经理多诺说。 “在Prodigy服务上线之前,我一直在那里。”

Doino在午夜前的某个时间登录了Prodigy Classic主服务器,并按照指示上载了一个文件,将Prodigy Classic用户重定向到该公司的新Prodigy Internet服务。那个时候,一个巨大的,独特的在线文化的书面记录,包括数百万条消息和数以万计的手绘数字艺术作品,似乎消失在空气中。

它没有去哪里但离开。这些数据从未在互联网上;它在专有网络上以专有格式存在,远远不是技术外行人能够接触到的。然后它被洗牌,被遗忘,或许被一系列冷漠的公司霸主所改写。

十五年后,一位名叫吉姆卡朋特的奇才爱好者发现了一种巧妙的方式,将一些数据从死亡中带回来。有了一点Python代码和一些旧的Prodigy软件,Carpenter最近成功地对Prodigy客户端进行了反向工程,并且淘汰了一些以前被认为永远丢失的Prodigy内容。

“老实说,我不是Prodigy的忠实粉丝,”位于马萨诸塞州的一位38岁的自由程序员Carpenter说,他回忆起在20世纪90年代末期他的服务时间。 “我已经使用互联网几年了,Prodigy似乎很封闭,但我仍然每天都会使用Prodigy,这是图形。”

Carpenter再次看到这些图形让他在2012年末与Prodigy客户一起摆弄。“找到像样的Prodigy彩色屏幕截图几乎是不可能的,”Carpenter说。

他知道登录屏幕存储在硬盘驱动器上,所以他开始怀疑他可能会在客户端软件中找到什么。使用十六进制编辑器,Carpenter摆弄客户端软件,直到他发现更多的图形数据。 “据我所知,我唯一能得到的是设置选项对话框的截图。”

他做到了。但是他接下来发现了他的想法。

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当任何可观的在线服务消失时,我们文明的一块文化织物就会随之而来。在这种情况下,缺失的文化存储库是Prodigy,这是一种面向消费者的在线服务,于1988年在Sears和IBM之间建立了合作关系。用户通过使用个人计算机和调制解调器通过传统电话线拨入区域服务器来访问它。连接后,他们可以交易电子邮件,参与在线留言板讨论,阅读每日新闻,购买邮购物品,查看天气,股票,体育比分,玩游戏等。

Prodigy甚至将用户屏幕的一部分用于图形横幅广告。这就像现代互联网的一个缩影 - 如果整个万维网由一家公司出版的话。在其11年的寿命期内,一代美国人与Prodigy一起成长为共同文化遗产的一部分。在较早的时代,我们可能会谈论另一种常见的文化体验 - 比如说,巴斯特基顿的电影 - 作为整个一代的文化参照框架。每个人都看到他们,每个人都引用他们。虽然Prodigy在普通公众中远没有Buster Keaton那么受欢迎,但在20世纪90年代早期,拥有电脑和调制解调器的成千上万的人至少尝试了一次Prodigy。那些早期的在线探险者在登录时看到的是对他们来说是光荣的:颜色,字体,插图和点击式界面 - 在Prodigy于1988年推出时,这些功能都是全新的。在Prodigy之前,像CompuServe和GEnie这样的竞争对手强迫用户输入钝的命令以获得任何有意义的结果(并且结果也恰好是充满无生气的文本)。

Prodigy从现在被遗忘的称为北美演示级协议语法的图形协议中获得了独特的风格, 或简称NAPLPS。 NAPLPS是20世纪70年代后期图文电视时代的简要产物,当时电视网络试图利用电视广播信号的“垂直消隐间隔”来搭载额外的数字信息,如天气预报或体育比分。垂直消隐间隔只能保存少量数据,因此工程师设计了一种以最经济的方式呈现数字彩色图形和文本的方式。 NAPLPS通过将图像缩减为一组数学指令(即“在此位置绘制椭圆并填充蓝色”)而不是像现在的JPEG或GIF文件那样将数据存储在位图图像中的每个像素上。

NAPLPS方法需要在接收端定制一块硬件或软件(通常称为“终端”或“客户端”),以接收绘图说明并将其转换为用户屏幕上的图像或页面布局。图文电视从来没有在美国流行过(尽管它在欧洲确实蓬勃发展),Videotex也不是这个概念的双向交互式版本,它需要调制解调器和相应终端连接到电视机的远程计算机。

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西尔斯,哥伦比亚广播公司和IBM于1984年联合在一起,于二十世纪七十年代末和二十世纪八十年代初席卷西方世界的Videotex狂热之后,一起制作了自己的Videotex服务。他们称Trintex为三家公司的合作伙伴,三家公司为“Tri”,Videotex为“tex”。从企业角度出发,该计划几乎天真地简单:全球最大的零售商(西尔斯)将提供在线购物。全球最大的媒体集团(CBS)将提供内容和信息,全球最大的计算机公司(IBM)将提供基础技术。

但是,三人如何到达那里会变得更加复杂。一项非常昂贵的技术努力(其中包括小规模打嗝,需要创建一个拥有数百个节点的全国性专有电信网络)最终会在无意中为那些令人生畏地预测我们今天所知的互联网的每个人创造一个消费者在线世界 - 如果Bizarro超人型的方式。

回顾过去,Prodigy的技术感觉像是一个集中式,并行的宇宙互联网,技术看起来非常非常类似于我们现在所知道的,但实际上却有着根本性的不同 - 例如解除两个看起来相同的汽车的引擎盖并找到柴油发动机一个和一个汽油发动机在另一个之下。他们都以不同的方式将你带到那里。即便如此,这些相似之处已经足够接近,专利,法律先例以及Trintex和Prodigy合作伙伴关系所创造的在线技术仍以互联网为基础,而公众所知甚少。

为了把Trintex合作关系置于现代条件下,就好像沃尔玛,康卡斯特和苹果今天合作并重写媒体分销和一般零售商业规则。这是一个可怕的前景。但是当时的网络风景是粗糙的,粗糙的,不明确的,相对较新的,所以很少有人担心这种三位一体的巨人在1984年会有合作关系。

而且,作为巨人们不愿意做的事情,他们花了四年的时间才把这项服务去市场。一路走来,哥伦比亚广播公司退出了,西尔斯和IBM离开了孤军奋战。剩下的一对将名字从“Trintex”改为“Prodigy”,不仅反映了第三方合作伙伴的缺位,而且还将公司重新定位为可以吸引大众的大众市场名称。

1988年推出后,Prodigy在消费者网络领域飙升,直到它在20世纪90年代中期被美国在线订购时轻松超过。然后,当然,它在20世纪90年代后期完全被那个饥饿的,消耗大量数字的鱼肚叫做互联网所践踏。

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当时它终于关闭了,Prodigy在科技上绝对是一只恐龙。该系统是在20世纪80年代初期采用最新技术的系统构建而成的,并且存在于始终独立于互联网的复杂和专有网络基础设施之上,尽管如此,Prodigy仍然存在。

渴望完全转向其蓬勃发展的互联网服务提供商业务,Prodigy的母公司在九十年代后期寻求从Prodigy Classic的便捷逃生路线。其经典服务的订阅量已缩减至208, 从几年前的100万下降到2000万 - 而且基础设施的维护成本很高。方便地引用“Y2K问题”,Prodigy的首席执行官Samer Salameh在1999年初宣布经典关机。

在关闭之后,忠诚的Prodigy客户持续陷入苦难的结局,对关闭的陈述原因持怀疑态度。他们生气了。十五年后,我们现在可以证实他们的猜疑是正确的:“就我所知,Prodigy Classic被关闭并不受2000年问题的影响,”Doino是一位Prodigy的员工,他在1999年实际上阻止了该服务的插入

但即使是客户善意的无法克服的潮流也无法阻止自由市场中最神圣的法律之一:无利可图的产品,即使它们碰巧是数字人类文化的独一无二的存储库,最终会遇到它们最终落在需要赚钱才能生存的公司手中。当Prodigy Classic关闭时,其服务器完全转移到为Prodigy业务的ISP部分提供服务。区域服务器网络 - 称为Prodigy Local Sites--已被拆除。实际的Prodigy Classic数据被忽略了,其下落不确定,尽管我正在尽力追踪它。

即使发现了Prodigy的档案,各种前Prodigy员工都表示,数据被困在过时的存储格式,协议,编程语言和计算机系统的技术雷区之后。当然,每个人都必须在场并一起工作,以便有希望访问信息。换句话说,为了复活一些奇迹,你必须让它重新运转。

Prodigy前任技术和架构执行总监Les Briney说:“众多与专利案件作斗争的律师已经向我询问了这件事,” (Briney正在描述IBM现有的与Prodigy有关的专利的现有投资组合,这些专利适用于现代Web的许多部分。)“我的估计在这个百万美元范围内。”

但是,在你真正做到这些事情之前,许多事情看起来代价高昂。只要问Carpenter,程序员在修补Prodigy客户端软件时偶然发现了令人惊叹的事情。他发现了一些他以前的图像,但后来他发现了一个意外的过去:“然后我发现了STAGE.DAT。”

事实证明,STAGE.DAT是Prodigy客户端的两个缓存文件之一。这两个文件CACHE.DAT和STAGE.DAT将临时和频繁使用的数据存储在用户的机器上,以加快页面加载时间。 (同样的STAGE.DAT让Prodigy在20世纪90年代早期遇到麻烦,当时用户发现它可能包含从他们的PC中剔除的数据碎片。事实证明,Prodigy的客户正在用随机片段填充STAGE.DAT的“空白”部分用户确信Prodigy在监视它们,将这些数据上传到它的服务器(事实并非如此); Prodigy否认了这一点,并发布了一个偏执狂工具来清零它们的STAGE.DAT文件。)

Prodigy的整个事实上,架构基于这种缓存系统,纽约Yorktown Heights枢纽的中央服务器和遍布美国的数百个区域缓存服务器。这样,服务器负载就被分配了,并且从用户的角度来看加载时间被最小化了。数据会从上到下传播。每当Prodigy用户调用一个页面时,其中一部分数据最终会下载到他的机器中,这与Web浏览器当前缓存HTML和图像数据的方式很相似。

所以这里是Carpenter发现的关键:当用户在1999年关闭之前最后拨入Prodigy时,保存到STAGE.DAT的数据被冻结,就像蚊子卡在数字琥珀中一样。木匠找到了一种方法来挖掘琥珀色并提取数据。他的一系列Python程序通过先前使用的STAGE.DAT文件读取,生成指向包含在其中的页面或对象数据的指针列表,然后指示Prodigy客户端一次显示一个,以便他可以截取屏幕截图。

Carpenter必须通过Rube Goldbergian系列步骤才能看到这些图像的事实是Prodigy的复杂性的结果。事实证明,该服务并未使用香草NAPLPS标准来渲染其图形。 Prodigy的图形丰富 屏幕 - 其中大部分是由Prodigy的艺术家工作人员手绘的 - 作为NAPLPS专有的,面向对象的超集存在。任何指定的Prodigy页面的不同部分,包括图形,文本和交互元素都作为单独的“对象”存在,Prodigy客户端组装到用户的显示器上。

像缓存系统一样,这种面向对象的行为源自于技术上的必要性和降低商业成本的愿望,设计Prodigy后端技术的原始工程师之一Robert Filepp解释道。在Prodigy诞生之前,AT& T在新泽西举行了有限的Videotex订阅服务试用。 Filepp说,在试验期间,“AT& T”有一个名为“制造怪物”的游戏,用户可以拿出身体部位并决定将它们放在不同的部分。“但数据方面,怪物实际上并没有单独的身体部位。 “艺术家不得不创造每一种可能的内容组合和排列,每页一个。”

在试用结束时,AT& T几乎有同样多的人开发内容,因为他们的订阅者都是这样,因为在服务中引入的每一条新信息都需要完全不同的屏幕NAPLPS艺术作品。为了避免这个问题,Prodigy的前研发主管David Waks(也可以被称为Prodigy架构的教父)构思了面向对象的方法,其中屏幕的不同部分可以彼此独立地进行更新。但这只是他更大计划的一部分。

Waks设计了一个世界,在这个世界里,Videotex服务的用户将使用在个人电脑上运行的定制客户端软件,而不是愚蠢的终端连接电视机,这在概念上是一个巨大的飞跃。为了在多个不兼容的平台上显示相同的互动Videotex内容,Waks设想了一种虚拟机环境,该虚拟机环境可以执行嵌入式编程语言,同时还可以显示与分辨率无关的矢量图形以适应该机器的最佳能力。因此,不仅为了节省艺术家人力,而且为了节省带宽,最好将每个页面分成几块,可以拖到区域服务器并进行缓存,然后输入托管在用户机器上的图形模板。

随着Waks的方法,Prodigy稍后通过一些修改,每个页面都成为一个对象包:一些对象可能是程序,其中一些可能是文本,其中一些可能是图形。客户需要以正确的方式重新组装它们。即使在今天,老式的Prodigy“接待系统”客户端软件(如Prodigy称之为)也是解锁该服务图形丰富网页的关键。在过去的十年中,由30名工程师创建并修改了250,000行C ++代码,接收系统非常难以进行反向工程和复制。木匠,尽管他是敏捷的,但还没有完成那个挑战。但他的齿轮正在转动。

“有一天,我想创造一些东西来模仿Prodigy后端,并向客户提供请求的对象,”Carpenter说,他计划使用现有的Prodigy客户端作为接口。 “也许我可以把Prodigy带回网上,就像爱好者把QuantumLink带回来一样。”

我们可能会看到一天,这要归功于像Carpenter这样忠诚的爱好者的努力,因为互联网上的任何人都可以在网上查看原创的Prodigy。想象一下基于JavaScript的Prodigy接收系统,它可以在任何浏览器中运行,并在原始的动态荣耀中呈现原始Prodigy页面。毕竟,每个Prodigy页面不仅仅是一个静态屏幕,而是一组潜在的交互式对象。

一些有限的Prodigy模拟已经存在,像MadMaze娱乐一样,托管在我的网站上。但为了欣赏Prodigy十多年来为数百万用户带来的全部文化价值,公众应该继续获得真实的东西。

要做到这一点,Carpenter需要更多的数据,他正在转向互联网寻求帮助。

“我需要所有人的旧C:\ PRODIGY目录中的所有内容,”他说。 “整个事情压缩了起来,因为STAGE.DAT旨在与接收系统的特定版本一起工作,其中的对象可能会使用 功能只能在特定版本的RS中找到。“

正如他所提到的,关键是要从现有的Prodigy安装中找到文件。请注意,Prodigy客户端安装磁盘本身并不足够,因为它们从未用于连接到Prodigy服务,因此它们不包含缓存文件中的下载内容(如果您有任何您认为会帮助的内容,请发电子邮件给我。)

木匠还需要接收系统的技术规范和源代码,这可能是浮动的毋庸置疑,找到20多年前的Prodigy装置是非常棘手的问题,幸运的是,我发现了我的Prodigy装置中的一个,并于去年送给了Carpenter,他设法提取了很多Prodigy屏幕上的插图随着我们将更多的生活投入电子领域,公司决定关闭没有追索权的在线服务正开始类似于Nero燃烧罗马的数字行为 - 文化历史和整个社区在这个过程中被抛弃。

“从一开始,在线服务已经将他们作为某种产品的功能进行了可视化,但这是错误的,”互联网档案馆的档案管理员贾森斯科特说。 “他们已经成为关键的公共空间和社区言语图书馆,在某些情况下,您可以在这些数据中拥有数十万甚至数百万人。”

作为公众成员,我们必须警惕我们的商业驱动型社会如何对待我们的共同文化遗产。正如我们从以前的Geocities服务中看到的那样,商业世界对于历史的需求可能看起来痛苦和漠不关心,这似乎不太可能在短期内改变。 “我怀疑这些企业会自发地决定考虑档案和长期保存,”斯科特说。 “这只不过是他们的DNA,遗产对于现代企业来说是一种奢侈。”

最终,我们,公众,要保存我们所能做到的。

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